December 31, 2009

Burund-ee, Burund-aa, life goes on…Lah-la-la-la-la… / Une journée à Bujumbura


Sandwiched in flank between the gargantuan RD Congo and Tanzania,2009_12_05_18433 the tiny country of Burundi oft goes unnoticed or forgotten as the eyes scan quickly across the awesome map of Africa. Neighbor too to Rwanda, but less publicized and assisted following its own genocide. Difficult a place is it to easily retrieve a response to a question posed: “What exactly happens in Burundi?” A country whose very existence is wholly unknown by many in the occident. Burundi has not the beautiful memoirs of the romantic Africa one associates with their packaged safaris. Not of the fame great wilderness and exotic animals bring. Not of the great wealth brought by minerals and oil. Burundi is a complex country indeed. Bujumbura is the humble capital perched along the banks of Lake Tanganyika to the west (just near the border with the Democratic Republic of Congo.

Buja (the shortened form used by those speaking with familiarity to the city) is a place where everyone knows each other, 2009_12_07_19863and everyone knows everything which happens. Even we, mzungus whom wander about the city with hobo stick in hand, know Bujumbura like the back of my hand, and cannot pass a street without greetings from various passer-by's who quickly know everything about me. Though the Burundians would say it’s a boisterous city with traffic jams in the morning and too much noise, for those who have lived in Kampala and whom have lived in Nairobi, Bujumbura as like a quiet get-away full of peace-of-mind.

2009_12_05_18543The mornings are filled with joggers and groups of children walking to school in matching uniforms. Doors to shops begin to open and small doughnut vendors fill in the sidewalks around the market before the vegetable vendors arrive. It’s the hours of cafés and cafeterias, the scent of fresh baked breads and croissants. It’s an organized city with systems to facilitate the functions of daily living. During the day, Buja is tranquil (excepting the central market), and during the rainy season the small paths yet paved fill with water making passage an expected obstacle to live with.  2009_12_19_36783Everything and everyone moves through the central market, which can be described as the beating heart of life in the city. Every corner of its grounds and walls are filled daily with the diverse and rich specialties Burundi has to offer. You go to the market for foods and meats, materials, tires, stationary, clothes, music and transport. The metal structure rings with church music recordings each corner of the market plays at competitive volumes. Inside is a maze of wonders and space of great social exchanges.

The deepest end of the market is reserved for the unloading products from trucks, and for the disposal of the heaps of waste the market cultivates daily. Those looking for work come to fight to be the first to the trucks unloading where they can make their lunch wage by carrying bags of vegetables or cloth to and from a merchants stand. The struggle, and bustle with police at every end. To stand amidst the structure of the market, submerged in the bazaar of Burundi, we look around for the vendors we have intimated with more than the rest, where we know we will get the finest for the fairest.

We maneuver well through Bujumbura. At last count there were over a dozen major neighborhoods with a good and manageable walk to anywhere in the city if you have the time and motivation to sport it.

There are very few large structures in the city, and the streets remain spacious and clean.2009_12_01_15393 Streets filled with tailors, optical centers and fine food shops, bakeries, telephone shops, and fresh fisheries. Each beautiful quarter flanked by rows of plush greenery and calming space. The popular districts being tightly packed small homes lining stone paved streets dancing with dust clouds and sprinkled with small eateries. The city is small enough to regularly see the roads cleared throughout the day awaiting grand convoys of 4X4’s, military trucks and tanks, and anonymous government VIP’s in route. Those very familiar to the goings on about politics could tell you exactly which minister sits in each.

Late in the afternoon the local bars begin filling with men in suits conjoining daily after work for a beer (Primus is the local beer of choice) or two before heading back to their homes before their wives can get too angry. But on the weekends, you are likely to see many Bujumburians visiting the stadium for a concert or match, or to the beach with their families to swim, eat, drink and relax with the stunning backdrop of Lake Tanganyika just behind. Onlookers take refuge in the wide shadows of large trees and 2009_12_22_37113wait for a soda vendor to pass by.  Some rent small boats for the day from Nautical Center of Bujumbura to take a stroll into the lake for the afternoon. Most swimmers prefer the pools to the lake and still it is not unheard of for children to get nipped by a lurking crocodile spending his weekend in like company. Even in the stormy surges which the seasons can bring, which would otherwise rain-out a weekend, can be pleasantly experienced from one of the enclosed beach lounges lined up one after the other. The waters rumble as though it were in fact a great stretching ocean. The distance is trimmed with deep blue mountain silhouettes to the direction of Congo, and on the side of Burundi is what seems like endless green.


Christmas is coming to Bujumbura. It’s a time of change, and the small vendors along the roads give up their “I Love Burundi” caps for the holiday stuff and candies. The traditions of glowing lights and jolly gift-givers was never so much a part, though it begins to import the traditions of Christmas capitalism and its impositions and aesthetics. As of a year now, it is forbidden to cut trees for the holiday, so the market fills with plastic trees. Shoppers rush to the Chinese Market (like a small department store run by Chinese workers selling Made In China products) to buy their musical lights, garlands, ornaments, wrapping papers and nativity scenes. The season is festive and joyous, as are the chicken vendors in the market who make a killing in sales for holiday feasts!


Le Burundi, tout petit pays flanqué entre ses gigantesques voisins congolais et tanzaniens pourrait presque passer inaperçu sur une carte d’Afrique. Seul le tout aussi petit Rwanda de taille toute aussi réduite semble lui tenir compagnie. La question « que se passe t-il au  Burundi ? » posée par un occidental qui doute parfois même de l’existence de cette nation semble alors tout à fait légitime. L’histoire du Burundi n’est pas une belle romance africaine faite d’animaux sauvages et de ressources naturelles débordantes, bien au contraire. Le Burundi est un pays complexe, torturé et passionnant. Bujumbura, sa petite capitale posée sur les 2009_11_27_13613rives du lac Tanganyika l’est tout autant. Bujumbura, Bujacomme on la nomme, est un petit village, tout le monde s’y connait et tout se sait. Même moi, étrangère à baluchon de passage, je me sens à Buja comme à la maison. Le matin, les burundais me disent souvent « que la circulation est infernale ! », cela me faire sourire, je leur souhaite un jour d’affronter le trafic ougandais. Les enfants en uniforme prennent la route de l’école et la journée commence. Les échoppes ouvrent leurs portes et les vendeurs de beignets encore chaud parcourent les rues. C’est l’heure où les cafétérias sont prises d’assaut, les tasses de cafés et les petits pains défilent, les plateaux se croisent. Pour faciliter le service, chaque serveur port un numéro sur son tablier, ce dernier peut ainsi être sifflé (méthode utilisée dans le pays) par les clients pressés.

Dans la journée Buja est calme, les flots inondant régulièrement les rues 2009_12_01_15724en saison des pluies font disparaitre les passants pour quelques minutes. Le cœur du Buja se situe au marché central, c’est ici que tout se passe. Chacun de quatre ses cotés accueille des vendeurs groupés par spécialités. Les stands de vêtements d’occasion parfaitement pliés succèdent aux étales de légumes qui eux même se trouvent après les mécaniciens et vendeurs de pneumatiques. Le dernier angle du marché est dédié au déchargement des marchandises. Les manouvriers qui n’ont que leur force de travail à vendre se précipitent alors sur le premier véhicule pour tenter d’être « embauché » le temps d’un déchargement. La lutte et rude et la police veille. Sous ses flots de produits, je me revois alors l’espace d’un instant submergée dans une mégalopole indienne où la vie ne s’arrête jamais, puis le boulanger me salue du bout de la rue, le boulanger se souvient de moi. Je me sens bien à Buja.

Cette dernière compte une dizaine de grands quartiers mais un vaillant marcheur pourra parcourir la petite métropole du nord au sud en une journée. Les rues du centre ville comptent peu de hauts bâtiments, elles abritent de nombreux magasins de téléphonie, des vendeurs de vêtement et par endroit des boulangeries et des charcuteries. La ville compte ses 2009_12_07_19733beaux quartiers flanqués dans des espaces de verdure grillagés. Les quartiers  populaires sont comme des petits villages dans la ville, les maisonnettes se succèdent dans des ruelles pavées ou poussiéreuses. Régulièrment une route de vide pour laisser la voie libre à un convoi de motards et de trois gros véhicules flambants neufs qui foncent à vivre allure. Les spécialistes vous dirons facilement s’il s’agit de tel ou tel ministre. Le char d’assaut qui protège la demeure du président s’aperçoit aussi de temps à autre, au cœur de la ville. En fin d’après midi les terrasses des bars se remplissent. Nombreux sont les hommes sortis du bureau à y faire une pause autour d’une Primus (la bière locale par excellence) au grand malheur de leurs dames qui ne manquent jamais de mentionner la passion de leurs maris burundais pour la bouteille.

2009_12_01_15443 Le week-end, les jeunes se rencontrent sur les terrains de sport, football ou basket-ball. Les femmes et les enfants se retrouvent autour du puis communal. Bujumbura compte une grande plage au cœur de la ville, les bambins des rues s’y baignent et des pêcheurs s’enfoncent dans les roseaux. Les badauds se réfugient à l’ombre des grands arbres et attendent le passage du vendeur de soda. Les plages proches de la frontière congolaise à quelques kilomètres de là sont les refuges dominicains préférés des citadins. Les familles viennent y manger des brochettes ou du poisson grillé, les enfants se cha maillent sur la plage et les mâts des bateaux du centre nautique de Bujumbura tanguent au vent. Les baigneurs sont plutôt rares car tout le monde sait que des crocodiles rôdent. Quand la tempête se lève, les vaguelettes deviennent de véritables rouleaux qui s’écrasent sur le sable rocailleux. Le lac devient alors un océan tourmenté. Seules les imposantes montagnes congolaises s’élevant à l’horizon comme une muraille 2009_11_30_14803verdoyante nous ramènent au cœur de l’Afrique des Grands Lacs. Les week-ends sont reposants et plutôt plaisants à Bujumbura.

A l’approche de Noël, nombreux sont les petits commerçants à se reconvertir, c’est le moment d’abandonner les casquettes « I Love Burundi » pour les boules scintillantes et les friandises. Un Noël fait de Santa Claus et de guirlandes lumineuses n’a jamais vraiment fait partie de la tradition burundaise, mais, depuis quelques années la célébration s’est imposée.Parce qu’il est interdit de couper des arbres, les sapins en plastique ont envahi le marché et défilent dans les rues portés par des vendeurs. A chaque carrefour s’est installé un marchand de décorations. Les mélodies grésillantes sorties des ornements envahissent résonnent du matin au soir. Les coutumes locales autour de Noël étant inexistantes, la quasi-intégralité des produits vendus sont des babioles plastifiées de mauvaise qualité made in China. Ainsi, les magasins exposent tous à leurs portes un Père Noël gonflable au visage rougeau et difforme, en attendant l’arrivée d’un Santa Claus burundais.